美联社黑科技:机器人写稿还要转换成广播

人工智能被看做是改变人类未来的黑科技。这一黑科技与新闻业又会撞出怎样的火花呢?

作为最早将人工智能运用到新闻写作的媒体之一,美联社在人工智能这一领域已经走了近两年。在这快两年的时间里,人工智能给美联社带来了哪些改变呢?

2014年7月,美联社宣布将采用AI公司开发的WordSmith程序进行公司财报类新闻的写作。

WordSmith是一个写作类人工智能,作为最早应用到新闻写作中的人工智能之一,它在这近两年时间里的成长是有目共睹的。

短短几个月间,WordSmith就已经通过自主“学习”掌握了新闻写作的基本规范,将犯错的可能性控制在比人类职业编辑还要低的程度。

2016年,美联社继续扩展人工智能的版图,尝试利用智能机技术,自动将文字内容转换为广播版本。

美联社在人工智能方面的尝试有目共睹。现在美联社继续扩展人工智能的版图,尝试利用智能机技术,自动将文字内容转换为广播版本。

美联社的体育新闻编辑在报道竞技类内容时,通常会用8种不同的视角来展现。除了构思主体内容外,还要编写故事梗概、聚焦两队动态、将文字新闻转换成广播等。

“这真是新闻从业者的噩梦。”Kennedy在位于纽约的办公室这样对我讲。“一般情况下,美联社记者每周要花800小时,将文字新闻转换为广播版本。”

如此高强度的工作,让美联社不得不考虑变换思路。现如今,他们尝试利用智能机技术,自动完成上述过程。而新闻从业者将更多地从枯燥的写稿工作中解脱出来,将更多的时间和精力放在机器人不能完成的工作上面。此外,新颖的报道方式同样也能吸引读者的眼球,从而提高阅读量和关注度。

Kennedy表示,截至2020年底,美联社新闻的文字转化率将达80%。尽管他也承认这个目标过于理想化。

“发展新科技,能提高员工的工作效率吗?当然。试想一个编辑拼尽全力炮制碎片化信息,硬着头皮把新闻稿做出8种不同的版本。现在他可以拿着iPad,随意在衣帽间捕捉有趣的镜头,作为视频新闻的素材。这么做对我们着实是有利的。”

在过去几个月中,美联社的五名员工组建了一个团队,致力于开发一个程序,用于将文字新闻自动转换成广播。

他们创建了一个模型,用于识别文字中需要转化成广播格式的元素。(这类新闻的共同点在于:篇幅短、语句偏简洁、数字丰满等。)美联社战略发展部经理Francesco Marconi是该项目的跟进者,他说:“尽管这个工具可以识别这些条目,但需要注意的是,目前美联社还未进行过真实演练和质量控制试验。

为了更好推进该项目,美联社需要与智能机领域的企业合作。首先,他们需要集中于一项特定的体育项目,制作出从文字到广播的转换模板。在此基础上开发出一种算法,确保能够自动完成版本转换。

2015年,美联社制定了一个5年计划,勾勒出了截止到2020年的发展蓝图。半个月前,美联社的管理层就开始考虑2017年的重点投入项目。Kennedy表示,2017年,美联社将在7个项目上展开投资,其中就包括文字新闻向广播的自动转换。

此外,提高读者参与度、增设读者自制类内容也是美联社的新目标。Kennedy强调:“我希望美联社能继续出资支持新闻自动化转换。要知道,这个项目我们从2014年初就着手准备了。”

2015年5月,美联社与Automated Insights公司合作,尝试利用人工智能撰写财报新闻,每季度能生产近4000篇财报新闻,而在这之前美联社的编辑们每季度只能写出400篇财报。由此可见,智能学习机的应用对美联社而言是个极大的臂助,有效提高了美联社的工作效率。

2016年,美联社再次与Automated Insights合作,尝试报道少年棒球联盟比赛,将观众习以为常的比分式报道转换为文字故事。值得一提的是,美联社也是Automated Insights公司的投资方。

Kennedy表示:“我们从未想象过,完全依靠人工智能制作新闻。现在我们实现了智能化,开发了新颖的报道方式,这真是个突破。基于这次成功,我们期待将人工智能应用于新闻业的其他领域。”

此外,Kennedy还透露,与外部公司合作开发从文字到广播的识别系统,可能要耗时6个月。目前他们的设计样品还处于初级阶段,都还要经过专门的编辑进行审核,以确保新闻的正确性和规范性。他们的目标,是让智能技术达到不需要人工编辑审校即可发布的水准。

“将文字转化为广播并不是什么难事,也不会耗用太多时间。但现实并不轻松,因为需要将可能涉猎的体育赛事特点全部“教给”人工智能机。我们读4000份财报新闻,发现它们都很相似,无非就是实现了预期目标或相反。但如果把人类为主体的新闻用声音的形式展现,就要多花很多功夫。”

为了在2020年前将文字新闻转换率提升至80%,美联社也在探索新的领域。例如,优化智能识别机,与家用及车用的便携式或声控音响相匹配,让用户随时随地收听广播新闻。

自动化新闻的另一个目标,是为听众量身打造内容。美联社体育编辑尝试为赛事双方的支持者分别提供新闻;记者们也考虑用不同的方式向国内外的听众分别提供广播;此外,未来美联社还将尝试利用智能机技术,为不同群体传送不同风格的声音。

Kennedy也就订阅者的情况进行了简单说明:“有一种观点认为,报纸和网站的订阅者主要来自五类群体。如果这种观点证明是正确的,我们会专门为这五类群体打造内容。”

“传统报纸只是惯于根据时间段的不同定制内容,例如朝刊和夕刊。但互联网科技的迅猛发展和新闻的持续循环,让美联社意识到,我们有必要摒弃惯性思维。实时更新内容,烘托现场感才是提高订阅量的良方。”

“在提供时效性新闻的过程中,我们也加速了内容的商品化。”Kennedy表示:“几乎所有的用户都已经移步到了单一化却充满竞争的区域,更确切的是智能手机领域。”

美联社的最初形态是一个不以营利为目的的合作社。2009年,接受美联社供稿的多家美国报纸宣称脱离美联社。其中包括《明尼波利斯明星论坛报》、《纽约日报》、《芝加哥论坛报》等知名报社。作为世界三大通讯社之一,美联社希望通过利用人工智能等新科技,吸引更多报社和读者的眼球。

Kennedy最后总结到:“近年来,受纸媒销量持续下滑的影响,我们正在经历寒冬。对比来看,广播却坚守住了阵地。这种现状会持续下去。美国本土的电子新闻媒体会效仿我们的科技创新,解决自身面临的问题。我们当下的任务,是思考如何在变革中创造自身的价值,让传统读者愿意为我们的新颖内容买单。”